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变数重重:苹果能从软银手中夺回ARM吗?

2016/7/22 14:18:00

文/王新喜

日前,软银宣布计划收购英国芯片设计公司ARM的消息引发业内强烈关注,但目前进一步的消息指出,苹果似乎也正在考虑对 ARM 提出收购报价,据英国媒体报道,苹果在获知软银收购ARM的消息后,也决定参与到ARM的竞购当中来,并且其给出的价格高于软银。据悉这次软银收购要到9月份才能正式尘埃落定,苹果现在参与竞争也不算晚,当苹果也加入ARM的争夺战时,也让这一桩收购案变得悬念重重。

当然,目前该消息还暂时未得到苹果方面的确定,但这个话题很有意思,如果苹果参与竞购,苹果能从软银手中夺回ARM吗?

业内均知,ARM 是一间处理器架构的设计公司,专注于设计芯片架构授权。全球包括高通、三星、联发科等在内的全球1300多家移动芯片制造商以及超过85%的智能手机和平板电脑的芯片都采用了ARM的架构,在 2015年全世界出售的芯片中,有 30% 的芯片都来自 ARM。说到底,ARM公司的本质是IP供应商,不制造芯片且不向终端用户出售芯片,而是通过转让设计方案来获得专利费与授权费。

苹果觊觎ARM:符合苹果一贯喜欢掌控产业链上游最具价值环节的封闭策略

若说苹果觊觎ARM一点也不奇怪,很显然,ARM掌握的核心价值与其核心业务息息相关,ARM是系统IP、物理IP、GPU、视频解码、手机芯片、平板电脑芯片以及各种行业嵌入式芯片领域的老大,苹果是完全采用 ARM 底层的指令集,再自行定制处理器。在外界看来,ARM为iPhone等终端的处理器提供了相关设计方案和知识产权,此次收购让软银掐住了苹果的脖子,并认为苹果应该提前下手收购ARM,避免自己的芯片命运被他人控制。但其实早在去年就有过苹果或收购ARM的传闻,甚至在几年前,苹果公司就企图用85亿美元收购ARM,但因各种原因而导致收购失败。

苹果如果参与竞购也符合苹果一贯喜欢掌控产业链上游最具价值环节的封闭策略。苹果喜欢控制自家产品和服务上下游。苹果的担心是,一旦软银控制下的ARM拒绝向苹果授权技术,会对苹果造成重创。

所以说,苹果参与ARM的竞购,从战略上来看:苹果一直以来都是封闭系统,打造封闭系统的前提必然需要在产业链价值的最顶端掌握核心资源与技术,所以苹果就一直坚持自己全面打造自己的硬件、软件和服务,因此,对于它来说,过度依赖于任何一家公司都让苹果有不安全感。一个案例是,此前在PC领域,苹果从上世纪90年代中期就一直在使用的IBM PowerPC芯片。后来,它将其Mac电脑的芯片换为英特尔芯片,并开发可以在英特尔芯片上运行的OS X操作系统,从而消除了对于IBM公司的依赖。

苹果即便出价高于软银:ARM会不会卖给苹果依然是个未知数

许多业内人士谈到,如果苹果参与ARM的竞购,出价比软银肯定要高,那么ARM有可能转投苹果怀抱,但在笔者看来,苹果若参与ARM的竞购,即便出价高于软银,ARM会不会卖给苹果依然是个未知数。

对于ARM来说,苹果买下ARM的目的无非是想在智能手机的芯片发展业务上不受制于人,但这是ARM想要的吗?显然不是,ARM需要考虑到收购公司与其业务本身的契合度以及未来大战略的一致性,甚至对未来的发展独立性等各方面的考虑,在几年前,苹果公司就企图用85亿美元收购ARM,但被ARM拒绝了,要知道,当年的ARM公司远不及今日地位,所以,当年苹果开出的价码事实上并不算低。

所以说,基于ARM的前途来说,卖给软银,其未来独立性与匹配度可能要好于卖给苹果。

为什么这么说呢?因为,对于ARM来说,苹果买下ARM的目的无非是想要有上游的控制权,在智能手机的芯片架构业务有主导权,而不是考虑ARM跟苹果业务的结合时,是否有更好的协同效应与一致的战略目标。而对于ARM来说,公司未来的发展性必然是其考虑的重要一环。但苹果家的智能手机的芯片业务并不能算是ARM未来发展的核心业务,因为ARM芯片的应用领域除了智能手机之外,还包括电视机、汽车、智能家居、智慧城市和可穿戴、物联网等诸多领域,手机业务只是其中的一个领域。

苹果未来的发展方向与ARM的未来物联网战略目标并不一致

其次,ARM其实在智能手机芯片业务上瓶颈已经越来越越明显,尽管ARM有着巨大的价值,站在了当今科技价值链的顶端,统治了智能手机的芯片架构设计,但因为全球智能手机市场增长不断放缓让ARM的盈利也碰到了天花板。在今年2月发布最新季度财报后,ARM股价出现下跌。ARM需要在移动芯片架构授权之外,找到新的想象空间。

很显然,软银拿下ARM,目标是为了发展物联网与人工智能等领域。这在某种程度上,与ARM的想法是一致的,因为ARM的低功耗架构未来的主业或者说更大的应用前景会是物联网领域。根据数据显示,今年第一季,以ARM架构为蓝本的芯片出货量达到了41亿片,其中超过一半都用在了物联网领域。一直以来,ARM对于物联网(IOT)的投资始终没停歇。2016年5月,ARM斥资3.5亿美元,收购了英国智能摄影头公司Apical,研究未来物联网设备更加如何更加智能化,甚至ARM未来会新增工程师职位用于研发物联网(IoT)领域的成长性技术。

软银将ARM看成其未来人工战略与物联网战略的关键棋子

所以,尽管苹果有领先于世界的财力与影响力,但苹果未来的发展目标与ARM的目标并不匹配。苹果的收购更多是防御式收购,拿下ARM,也并不会将ARM作为一颗核心的棋子来开拓其在世界的未来的核心方向。而ARM需要的是保持独立发展,并推动手机和物联网设备的智能化。

而从目前来看,软银频频亏损,为了收购ARM,软银甚至抛售了阿里的部分股份,出售游戏开发商SuperCell,总计套现近186亿美元,孙正义的收购有着巨大的风险与赌博性在里面,ARM在软银的手里,将是未来发展的关键棋子,而对于苹果,只是一颗必要的棋子,尽管苹果的财力与影响力更大,但软银对于这颗棋子的看重程度与对其寄予的厚望要远超苹果,甚至ARM将成为软银未来增长战略的核心部分之一。

价高者得不适用ARM:ARM需要考虑其在生态圈的中立性与其未来发展

有业内人士谈到,对于ARM来说,目前财务情况良好,而且在嵌入式芯片领域没有竞争者的情况下,ARM完全没有卖身的紧迫感和必要性,所以,在部分业内人士看来,无论是美国苹果公司,还是三星甚至中国紫光,都有财力开出比日本软银更好的价码,但价高者得是否适合ARM这样一家公司呢?

显然不适合,正是因为ARM在目前科技领域格局中的影响力、关键地位,所以,ARM对于选择卖身对象必须要考虑到契合程度以及未来协同发展的可能性,因此可能对于后来者的收购要约会谨慎考虑,而并不是价高者得这么简单。ARM的卖身,还需要英国政府的批准以及ARM股东的同意。有业内人士谈到,对于ARM来说,目前财务情况良好,而且在嵌入式芯片领域没有竞争者的情况下,ARM完全没有卖身的紧迫感和必要性,但正是因为财务情况良好,所以从ARM的未来性去考虑的可能性会更大。

我们知道,国内华为海思、展讯、联芯等公司都是购买ARM的CPU核授权开发国产CPU或SOC。一旦ARM收紧对中国ARM阵营IC设计公司的技术授权,华为海思、展讯等公司的芯片业务必然遭受重创,但这种情况出现的可能性微乎其微,因为ARM的核心业务是芯片架构授权,与其合作的企业上千家,一旦对某家业务收紧授权,必然给其他公司造成巨大危机感,继而反过来使得其丧失公正性,也会影响其他授权公司对其芯片业务的紧张感与焦虑,这样也必然不利于ARM公司的开放性与权威性,也会导致其利润的流失,这不是ARM公司愿意看到的。

因为ARM在芯片生态圈中相当于智能机领域操作系统的地位,它不可能利用手中的权限去打压下游的客户,那么这种情况被软银收购之后会出现吗?显然也很难,因为软银目前的负债累累,寄希望ARM连接未来物联网与人工智能的下一个风口,借助于ARM拓展“物联网”业务,ARM 公司在物联网的底层架构上扮演着关键的角色,ARM会成为软银绝佳的战略资产补充和未来增长战略的核心,推进物联网、人工智能等领域的关键棋子。与此同时,ARM架构专利授权庞大的专利费用对负债累累的软银来说,相当于一个巨大的新增利润空间。

软银此前也表示,收购之后不会去干涉ARM的经营,将继续保持原有的组织架构、管理体制、商业模式与技术路线。ARM总部继续留在英国剑桥, ARM现有高管团队、品牌以及合作伙伴关系都一并保留。”因此,软银这种更偏向于商业投资的收购,对ARM来说,可能是最合适的卖身姿势。

另外,ARM营收主要来自移动芯片架构的IP授权,而软银是移动通信和互联网服务提供商,两家公司处于不同的供应链环节,软银也不生产芯片,暂时不会与被授权的硬件公司产生直接而明显利益冲突,相对苹果来说,更为中立。

ARM若在苹果手里 会丧失中立性 收紧芯片架构授权的可能性会出现

那么在苹果手里,在极端情况下会出现什么问题呢?前面说到,ARM 公司在物联网的底层架构上的角色非常关键也有业务增长的潜力,但对于保守的苹果而言,目前并没有透露出对物联网的投资布局与兴趣,它的兴趣只是在智能手机业务领域,苹果看到的无非是在全世界范围内,95% 的智能手机里都有 ARM 的科技,对于苹果来说,iPhone对它太重要了。一旦未来其他智能手机发展势头严重威胁到苹果的生存,苹果收紧授权的可能性则会出现,这对于其他智能手机厂商来说,会是毁灭性的打击。

简单来说,ARM在软银手里依然与其授权的客户以及其他合作厂商没有直接的竞争关系,而在苹果手里就会有。所以说,一旦接受苹果的收购,都将因而得罪其他客户,包括三星、华为等超过90%的智能手机厂商的利益会受到伤害,甚至还包括谷歌、微软、博通等合作方,以及高通、MTK、展讯、台积电等芯片厂商。全球有1384家移动芯片制造商都采用了ARM的架构,这些移动芯片制造商不少与苹果或多或少都有竞争与合作关系,考虑到这些对其未来发展不利的因素,ARM也会谨慎考虑高价卖给苹果的可能性。当然,如果苹果拿出超过孙正义一倍的价格来收购,也难保ARM不会动摇,但对于在大型收购一向非常谨慎与保守的苹果来说,大幅度超出软银的竞购价也不符合苹果一贯的收购策略。

苹果其实无需担忧会受制于软银

我们知道,当初苹果通过获得ARM的指令集、设计方案和技术授权,才开发出了A系列处理器,并且在各种移动设备中获得了成功,但苹果其实完全不用担心软银收购会受制于人,因为ARM的整个业务模式是IP授权,苹果目前已经获得了ARMv8的永久授权,既然是永久授权就不担心ARM会收紧授权,有业内指出,除非ARM推出v9,但这没有10到20年时间是不可能出现的,这足以让苹果在这段时间内进行足够的规划一个备份的芯片架构方案。

另外如前所述,在合作方的生态圈内,软银也不会拒绝给苹果授权技术,一方面是拒绝授权苹果的话对他们自身的业务利润会有很大影响,况且软银与苹果也没有直接而正面的竞争关系。

另一方面,ARM当今的商业模式与关键地位地位决定了其面对客户,必须具备公正性与中立性,不可能单方面针对某个厂商收紧授权,否则会对整个芯片生态圈厂商造成不可估量的负面影响,也反过来导致其客户转向另一阵营,打破其不可替代的地位,因此,对于ARM来说,需要考虑是,如果被收购则导致整条生态链会破碎,显然不符合其未来的大战略。

而反过来ARM若因高价选择苹果,苹果习惯性的控制欲会让ARM难以有独立的发展路线,这也是ARM可能难以与苹果谈成合作的重要原因,由于苹果与大量芯片授权厂商都具备直接的市场竞争关系,这种平衡与中立性就有可能打破,苹果收购ARM,必将导致其他客户流失,ARM的价值会被压缩。也因为如此,所以我们看到ARM同意软银收购前也并未跟苹果打招呼。

一切尚存变数

但即便是选择软银,ARM最好通过某种协议来确保ARM的独立性显得更为尤为重要。目前来看,即便是孙正义的收购,也有着巨大的风险与赌博性在里面,软银目前的债务达到600多亿美元,此前多项投资的失败,包括收购美国第三大运营商Sprint给软银带来了沉重的财务压力,导致其公司利润被严重削减,也可能因此在未来会拖累财务健康利润稳定增长的ARM。未来ARM更偏向于稳定的策略,所以可能难以避免在战略与发展规划上,会与激进的软银的产生冲突,因此,从这个意义上,有着巨大发展价值的ARM跟着喜欢冒险与赌博性投资的软银,也有许多不确定性,孙正义也低估了物联网市场整合的难度以及未来的商业化程度。其双方业务的结合度与对未来物联网的探索成功,一切也还是未知数。

但从各方面来看,苹果并没有必要从软银手中夺回ARM,ARM选择苹果的可能性也并不大。目前来看,即便是孙正义的收购,也有着巨大的风险与赌博性在里面,而对于ARM来说,更大的变数或在政府层面,目前收购案仍需ARM股东和英国政府批准,因此,ARM的未来归属,一切还存在着不确定性,变数重重,让我们静观其变吧。

作者:王新喜   TMT资深评论人  本文未经许可谢绝转载。作者微信公众号:热点微评(redianweiping)

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